Artículos - Introducción

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Mi objetivo nunca fue una carrera en la minería. Siempre planeé convertirme en ingeniera mecánica, pero mi trayectoria profesional cambió para siempre cuando obtuve un trabajo de verano en un centro de investigación minera al final del primer año de mi título de Ingeniero en la Universidad McGill en Montreal.

Me fascinaron de inmediato los desafíos técnicos de la industria minera. En particular, desarrollé un gran interés en la relación entre la minería y la tecnología. No me llevó mucho tiempo decidir que quería convertirme en ingeniera de minas, con un enfoque en automatización y robótica. Y eso es lo que hice.

Como joven ingeniera que trabaja en la innovación en una industria conocida por su volatilidad, normalmente me encontraba con que buscar trabajo en otros sectores cada vez que bajaban los precios de las materias primas (la innovación es a menudo la primera actividad en caer en la reducción de costes). Pero cada nube tiene un revestimiento de plata, dicen.

Durante dos de los principales ciclos de precios bajos de productos básicos que he visto, mi experiencia con la automatización me ayudó a encontrar empleo en industrias que normalmente no contratan ingenieros de minas: automotriz y aeroespacial. Pasé el primer ciclo en la planta de ensamblaje de automóviles Oshawa de General Motors (en ese momento, uno de los sitios más automatizados de la empresa) y el segundo en el ensamblaje de motores y el trabajo con proveedores en Pratt & Whitney Canadá. Es aquí donde aprendí por primera vez sobre el pensamiento Lean, algo que realmente ha cambiado el curso de mi carrera. ¿Quién hubiera pensado que mis períodos fuera de la minería podrían ser tan fructíferos?

Cuando el ciclo de la industria volvió a subir, volví rápidamente a la minería. Esta vez, sin embargo, tenía una nueva arma a mi disposición: una forma poderosa y diferente de pensar sobre el trabajo y sobre la gestión.

Oportunidades de oro

Desafortunadamente, Lean en minería todavía está en su infancia. Varias compañías tienen programas Lean en su lugar, pero la aceptación a menudo ha resultado ser superficial y enfocada únicamente al uso de herramientas (como 5S o gestión visual). Hasta ahora, la mayor parte de la industria no ha comprendido la importancia de cambiar las prácticas de gestión y los comportamientos de liderazgo.

Es hora de que las empresas mineras adopten con entusiasmo el pensamiento lean, en todo caso porque la metodología puede transformar la manera en que opera la industria y resolver sus problemas más fundamentales y complejos.

Para aquellos de ustedes que no están familiarizados con la minería, permítanme contarles algunos de los desafíos más apremiantes a los que se enfrenta como industria, y por eso creo que Lean puede ayudarnos a enfrentarlos.

En primer lugar, tenemos la naturaleza cíclica del sector de la minería y los metales como un problema subyacente que debemos abordar. Cuando los precios de los productos básicos son altos, las compañías mineras ganan mucho dinero (esto es también cuando sus costos aumentan exponencialmente cuando intentan "capturar el ciclo" produciendo más). Cuando los precios son bajos, recurren al recorte de costos, al cierre de operaciones y al despido de personas. La industria es demasiado dependiente de los precios de los productos básicos, y creo que Lean puede nivelar parte de esa variación, ayudando a las empresas a seguir siendo rentables en cualquier ciclo y seguir invirtiendo en innovación, desarrollo de personas y las comunidades en las que operan.

Creo que la prioridad debe ser lograr un cambio de mentalidad: la industria debe pasar de ser un entorno de producción impulsado por los productos básicos a ser una industria de la producción a distancia, conectada al consumidor final (usted y yo) a través de la transformación de materias primas. Materiales en productos y servicios que pasan aguas abajo. Debido a que la minería representa el comienzo de innumerables flujos de valor en nuestra economía (desde la fabricación de automóviles hasta la joyería, la energía y la construcción), el hecho de tener un efecto dominó en muchas otras industrias y cadenas de suministro, y por lo tanto en la sociedad en general, por no mencionar al medio ambiente.

A pesar de que las causas de las fluctuaciones que observamos en la minería son macroeconómicas, el impacto de estos cambios a menudo se siente en la mayoría de los micro niveles. La crisis financiera de 2008, por ejemplo, provocó que las empresas mineras redujeran drásticamente sus costes de la noche a la mañana y disminuyeran la producción. Esto significó una pérdida considerable de empleos para aquellas regiones remotas en todo el mundo en las que la minería representa el número uno, y muchas veces el único empleador: las cadenas de suministro de la industria minera suelen ser las más afectadas durante una recesión del ciclo de los productos básicos. Un sector minero más esbelto, comprometido a proporcionar un empleo estable, podría asegurar el futuro de millones de personas (y encontrar más fácil para las compañías mineras obtener una licencia social para operar).

De hecho, la responsabilidad social corporativa es una parte importante de esta conversación, ya que cada vez se hace más hincapié en los problemas ambientales. La minería extrae recursos finitos del terreno y aprender a hacerlo de manera más sostenible es absolutamente crítico. Afortunadamente, sabemos que "lean" y "green" van de la mano: piense en los vehículos eléctricos y en la electrificación de los sistemas de transporte del mundo como un ejemplo. A medida que la industria minera experimenta un aumento en la demanda de metales como cobalto, litio y grafito (necesarios para la producción de baterías de ion de litio), tenemos la oportunidad de conectar directamente a los proveedores de esas materias primas, las empresas mineras, con el cliente final (por ejemplo, una persona que quiere comprar un coche eléctrico). El objetivo aquí es crear un modelo circular integrado para un flujo de valor más sostenible que incorpore el abastecimiento responsable y el reciclaje, combinando los principios de la economía circular con el pensamiento lean en lo que podríamos llamar la minería Circular Lean (C-Lean). He estado trabajando en este interesante proyecto con Kelly Singer del Lean Green Institute (más sobre esto pronto en Planet Lean).

Muchos de los desafíos que enfrentan las empresas mineras son de naturaleza técnica. Por ejemplo, todos los "depósitos fáciles" (los que están más cerca de la superficie, por ejemplo) han sido explotados, lo que obliga a la industria a buscar metales y materiales en lugares más duros e inaccesibles: más profundo en el suelo, más alto en las montañas, en el Ártico, en el fondo del océano, incluso en el espacio (¿ha oído hablar de la minería de asteroides?). Como puede imaginar, hay costes y riesgos más altos que deben tenerse en cuenta al tratar de alcanzar este tipo de depósitos: por ejemplo, a medida que profundizamos, las tensiones en la roca hacen que sea más difícil mantener las aberturas subterráneas disponibles, lo que expone a personas a riesgos inaceptables. La industria está utilizando la automatización para eliminar a las personas de las condiciones de trabajo peligrosas, tanto bajo tierra como en la superficie (como en las grandes alturas). Nuevamente, Lean puede venir al rescate, no solo con su fuerte enfoque en la seguridad, sino también ahorrando dinero (reduciendo los costes) que se pueden reinvertir en el desarrollo o la compra de la tecnología necesaria para extraer esos metales que no están a nuestro alcance.

Hay más. Por muy obvio que parezca, la práctica Lean de eliminar implacablemente el desperdicio se puede aplicar casi literalmente en la minería: cuando extraemos mineral, el valor inherente (es decir, el contenido de metal) queda atrapado en el "material o roca hospedante que no agrega valor". Cuando nos movemos, digamos, una tonelada de roca, generalmente hay un porcentaje muy alto de desperdicios. Lean, con el apoyo de la tecnología, puede ayudarnos a reducir la cantidad de desechos físicos y aumentar la cantidad de valor que extraemos del mineral (por ejemplo, clasificando la roca bajo tierra y desenterrando lo que es realmente valioso).

Haciendo atractiva a loa minería

De todos los problemas a los que se enfrenta la minería, uno de los más acuciantes es su imagen. En la imaginación colectiva, la minería sigue siendo insegura, "sucia" y contaminante. Los recuerdos acuden inmediatamente a picos y caras ennegrecidas, lo que significa que cada vez menos personas quieren trabajar en la minería, especialmente en las generaciones más jóvenes. Algunas de estas preocupaciones son legítimas: trabajar a 5.000 metros sobre el nivel del mar puede ser muy difícil para su cuerpo y volar a un lugar remoto durante semanas a la vez, dejar a su familia atrás, no es lo ideal, pero si se pudiera hacer algo para evitarlo. Hacer que la industria sea más atractiva (lo que significa más sustentable, mejor gestionada y más preocupada por el bienestar de las personas), de repente, su futuro se verá mucho más optimista. Estoy convencido de que Lean puede ayudarnos a lograr eso, y más.

La minería está en todas partes del mundo y me complace trabajar con nuestros socios de Lean Global Network (ya colaboramos estrechamente con los institutos de Canadá, Chile y Australia) para lograr un cambio lean en esta industria, cuya importancia es a menudo mal entendida y subestimada. La iniciativa Lean Mining® reunirá el talento de los profesionales lean a través de la Lean Global Network para acelerar y avanzar en la adopción del pensamiento lean en la industria global de la minería y los metales. Únase a nosotros para transformar este importante sector de nuestra economía global y la sociedad humana.

Un regalo para nuestros lectores de habla hispana, un dibujo que representa una mesa redonda reciente sobre minería y la economía circular.

 

Laura Mottola
CEO y fundadora del Lean Mining Institute en Toronto, Canadá. 

Extraído de: Planet Lean 


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